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16 septembre 2009 3 16 /09 /septembre /2009 19:05








Un chercheur israélien fait partie de l’équipe de scientifiques européens qui ont annoncé mercredi matin avoir découvert une nouvelle exoplanète tellurique.

Membre du programme CoRoT, le professeur Tsevi Mazeh de l’université de Tel Aviv a pu calculer – avec ses collègues européens – la masse de cette planète depuis La Silla, au Chili.

C’est en février 2009 que le télescope spatial français CoRoT a découvert l’existence de cette exoplanète, appelée CoRoT-7b, en orbite autour de l’étoile CoRoT-7 (située dans la constellation de la Licorne, et légèrement plus petite que notre Soleil).

Etant donné que la planète se trouve à quelques 500 années-lumière du système solaire, les chercheurs ne l’avaient repérée que par l’intermédiaire d’un petit point noir (son ombre) sur son étoile CoRoT-7. Toutes les 20,4 heures, la planète occulte son étoile pendant un peu plus d’une heure. L’année y dure donc seulement 20,4 heures.

D’un diamètre 1,8 fois plus grand que celui de la Terre, CoRoT-7b a une masse 5 fois plus importante que la Terre. CoRoT-7b gravite à seulement 2,5 millions de kilomètres de son étoile (contre 149 millions pour la Terre).

« Du fait de cette petite distance, le rayonnement qu’elle reçoit est astronomique c’est pourquoi les températures qu’elle affiche peuvent dépasser les 1 000 degrés en surface », explique le Professeur Tsevi Mazeh.

Notons que CoRoT-7b présente toujours la même face à son soleil. Celle-ci n’est alors qu’un océan de lave en fusion (à plus de 2000 degrés), alors que l’autre est congelée à – 200 degrés. « Avec des conditions aussi extrêmes, il est absolument impensable que la vie se développe sur une telle planète« , précise le Professeur Didier Queloz de l’Université de Genève.

« Nous supposons que la planète découverte est composée de rochers dont la composition ressemble à celle des rochers de la Terre », ajoute le Professeur Mazeh.

Au cours des mesures, l’équipe a découvert une autre planète dans le même système solaire. Les scientifiques l’ont surnommée CoRoT-7c et il s’avère qu’elle gravite encore plus prêt de son étoile.

« Ces dernières années nous avons fait d’immenses progrès dans l’étude des planètes extrasolaires qui se trouvent à des distances énormes de la Terre », explique le professeur israélien. Et d’ajouter : « Il y a 25 ans, nous n’avions pas encore découvert une seule planète de ce type et maintenant nous savons qu’il y a des systèmes de planètes très similaires à la Terre et à notre système solaire. Elles n’attendent que d’être découvertes. »

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